Depuis le musée de Sainte-Geneviève

En novembre dernier, je séjournais une nouvelle fois dans le Missouri grâce à une bourse de la Société Historique de la Cour Suprême de l’Etat et donnais le jeudi 9 novembre à Saint-Louis, une conférence sur la ville de Sainte-Geneviève entre 1800 et 1860 à l’Université Webster. De retour en France le mardi suivant et sans transition, j’entamais la tournée de visites des enseignants stagiaires que je suis dans le cadre du Master enseignement, éducation et formation de l’Université de La Rochelle. J’étais alors frappé par un sentiment inconfortable de grand écart entre ces deux activités, celle du chercheur et celle de l’enseignant. Désormais bien remis du décalage horaire, je m’interroge pourtant : y a-t-il donc un si grand fossé entre les deux ?

Le musée de Sainte-Geneviève

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Rêves épiscopaux en 1815 : un marché du livre français dans la vallée du Mississippi ?

À l’occasion d’un cours de Master 1 la semaine dernière, je suis revenu sur un dossier en cours, qui avance moins vite que je ne le souhaiterais, l’histoire du livre français dans le Kentucky et le Missouri du premier XIXe siècle. J’ai soumis à mes étudiants une lettre de Mgr Flaget, évêque de Bardstown puis de Louisville entre 1808 et 1850, où il explique avec pompe que la vallée du Mississippi doit naturellement s’ouvrir aux ouvrages de piété français.

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Sainte-Genevieve en 1830 et 1840 : lire les recensements fédéraux

Au fil de compte-rendus récents ou de billets dans ce carnet, j’ai à plusieurs reprises critiqué le manque d’analyses quantitatives chez certains historiens étatsuniens – avec quelque scrupule malgré tout car, dans le même temps, je n’avais de cesse moi-même de livrer ici itinéraires individuels et histoires singulières tirées des archives. Il est donc de bon ton que je livre maintenant quelques chiffres.

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Les chapeaux de Rochambeau

Avant la rentrée, je me suis offert le plaisir de quelques recherches estivales en archives. Toujours sur la piste française des Dacosta avant que l’un d’entre eux ne parte aux Etats-Unis, j’ai découvert, aux archives départementales d’Ille-et-Vilaine, les fonds de la manufacture royale de chapeaux de Rennes. Ce document s’y trouvait sous la cote C 1514.

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Plonger dans la Méditerranée du XVIe siècle

J’avais repéré le dernier ouvrage de Noel Malcolm à sa sortie il y a deux ans et il m’avait attiré : étudier la Méditerranée du XVIe siècle à travers le destin de deux familles albanaises, les Bruni et les Bruti, me semblait fascinant et devait pouvoir alimenter ma réflexion théorique sur ce que je faisais avec les Rozier et les Desloges dans l’Atlantique du XIXe siècle. J’ai enfin réussi cet été à prendre le temps de lire Agents of Empire[1].

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Joseph Desloge, ou : jusqu’où chercher ?

Firmin Desloge, je l’ai déjà écrit, est issu d’une famille de marchands nantais déclassés par la Révolution. Lui, ses frères et ses sœurs ont dû, avec leurs parents, se réinventer pour se reclasser au début du XIXe siècle. Si Firmin a bien réussi l’opération dans le Missouri, d’autres peuvent en dire autant en France ou ailleurs.  J’étais ces jours-ci aux archives municipales de Morlaix à la poursuite de Joseph[1].

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De la farine américaine dans l’estuaire de la Loire en 1795

Il y a deux semaines, aux archives municipales de Nantes en quête de fonds m’éclairant sur les rapports entre la ville et les Etats-Unis pendant la Révolution française afin de comprendre, encore et toujours, ce que les familles Audubon, Rozier et Dacosta percevaient de l’Amérique avant d’y envoyer un des leurs, j’ai ouvert un de ces dossiers qui immédiatement émerveillent par leur capacité à faire naître des images, des histoires – et des questions pour l’historien.

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Mgr Flaget, évêque de Bardstown (Kentucky) et son journal, 1812-1821. 2ème partie.

Au fil des années, je me suis servi de ces sept cahiers dans quelques publications, de même que du carnet de 1814. J’ai en revanche abandonné depuis longtemps l’idée d’une édition scientifique de l’ensemble. Dans l’abondance de mes chantiers en cours, une exploitation ponctuelle des textes s’est avérée souvent plus aisée et satisfaisante. Et il faut bien le dire, après quelques dix ans consacrés à la matière catholique, j’ai fini par me lasser !

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Mgr Flaget, évêque de Bardstown (Kentucky) et son journal, 1812-1821. 1ère partie.

En 2008, je cherchais à en savoir plus sur le père Joseph Babad, relais français dans les années 1850 de Joseph Cretin, évêque de Saint-Paul (Minnesota). Babab était un Chartreux. En juillet, je partis donc à Lyon visiter le lycée des Chartreux, qui arbrite les archives de la Société des Missionnaires du même nom, créée en 1816.

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Geneviève Beauchesne, archiviste, 1957

En 1964, Alice Ford publiait une biographie de John James Audubon qui sur certains points fait encore office de référence. Parmi les nombreux remerciements liminaires, elle offrait celui-ci :

« Mademoiselle Geneviève Beauchesne, archiviste de la Marine de Lorient de Rochefort-sur-Mer, merits gratitude beyond the vocabulary of praise. Through heroic co-operation not only upon my visits to France, but during a five-year-long exchange while she pursued each my many indications, she swept away the hoary myths about Audubon’s naval career[1] ».

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Une lettre sans doute inédite de Jean-Jacques (John James) Audubon

En janvier, à Sainte-Geneviève, des descendants de Ferdinand Rozier m’ont confié des copies de deux documents. L’un est le contrat liant le Nantais à Jean-Jacques Audubon, contrat déjà connu par la version d’Audubon[1] et dont la version Rozier était donc demeurée dans la famille. L’autre est une lettre envoyée par la future gloire américaine au marchand de Sainte-Geneviève.

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Gus, enfin !

Christophe Blain avait publié en moins de deux ans, en 2007 et 2008, chez Dargaud, trois volumes de Gus qui s’étaient imposés immédiatement comme des chefs-d’œuvre de la bande dessinée western. Il aura fallu attendre près de huit ans pour lire enfin le quatrième volume, Happy Clem, sorti le 27 janvier de cette année.

Christophe Blain, Gus, vol. 4 Happy Clem, Dargaud, 2017

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Prince of Darkness

Je viens de finir l’ouvrage qui a reçu le dernier prix de la SHEAR (Society for Historians of the Early American Republic) et qui était demeuré un peu inaperçu jusque là, sans doute en partie car son auteur, australien, dit lui-même ne communiquer que très rarement sur son travail aux Etats-Unis. Prince of Darkness. The Untold Story of Jeremiah G. Hamilton Wall Street’s First Black Millionnaire (New York, Picador, 2015) mérite largement le détour.

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Les vallées de l’Ohio et du Mississippi dans le monde atlantique, 1763-1861